El etanol es fuente de combustible alterna: dudas de los lectores

En otros lugares del mundo, en donde no hay espacios para cultivos dirigidos al etanol, hay serios cuestionamientos sobre su producción.

Redacción Motor

05:00 a.m. 19 de junio del 2009

A raíz de la publicación del artículo 'Efectos y defectos de la biogasolina', publicada en esta sección el sábado pasado, nos llegaron algunas cartas de nuestros lectores que aún tienen dudas sobre las bondades del etanol en la gasolina.

Decidimos escoger las más frecuentes y consultar a José Clopatofsky, nuestro editor y experto en el tema, para resolver las más frecuentes.


¿Para qué le echan etanol a la gasolina?
La razón fundamental es sustituir una parte de la gasolina, y por ende de petróleo, por un combustible alterno de otra fuente y así ahorrar reservas. Hay muchos países que tienen extensas zonas rurales donde hay espacio para plantaciones enormes de productos agrícolas, de los cuales se puede extraer etanol y por lo tanto allí se ha desarrollado el uso de esta fórmula en proporciones variables.

Puede ir de un 10 por ciento máximo con los motores actuales y hasta un 85 por ciento con motores 'Flex, que tienen sistemas electrónicos que se autocalibran para cualquier mezcla dentro de esas proporciones, o también funcionan con gasolina pura.

En otros lugares, donde no hay espacios para estos cultivos, hay serios cuestionamientos pues se podrían producir un cambio de productos alimenticios básicos por el de básicos para el etanol. Igualmente, hay muchos cuestionamientos ambientales, pues la producción masiva de etanol es mucho más contaminante en las plantaciones y genera altos residuos nocivos, especialmente en aguas.

¿Es cierto que esa gasolina se evapora?
No es cierto porque el etanol pierde su volatilidad cuando está mezclado con la gasolina. De todas maneras, siempre hay en estos combustibles una proporción de evaporación conocida y calculada en el manejo de los mismos. Pero para el usuario no hay cambios.

¿En qué favorece (o afecta) el etanol a la mecánica del vehículo?
El etanol aumenta un par de puntos el octanaje de cada gasolina, extra o corriente. Igualmente baja en algunos grados la temperatura de combustión, lo cual es favorable porque se reduce la posibilidad de detonación y pistoneo. Por esos factores, hay un ligero aumento de rendimiento o potencia del motor.

¿Si le echo gasolina con etanol en Bogotá y paro en una estación de carretera, cuya gasolina no tiene etanol, le pasa algo al carro?
No pasa nada. La proporción del 10 por ciento que se está entregando es transparente para el funcionamiento del motor, lo cual se corrobora por el hecho de que de un día para otro comenzamos a usar gasolina mezclada y no sucedió nada en los carros.

No hay que nada hacer nada diferente a tanquear y andar. No es necesario lavar tanques ni cambiar piezas, salvo en carros muy viejos, cuyos diafragmas de caucho y algunos empaques que van en las líneas, bomba y carburador, se pueden afectar por la acción corrosiva del etanol. Que hasta el 10 por ciento no genera problema en los carros modernos.

¿Es posible que la estación de gasolina tenga en su combustible más del 10 por ciento de etanol? Si es así, ¿se dañaría el carro?
No es posible porque las estaciones de servicio no intervienen en la mezcla de gasolina con etanol, pues esa la hacen, bajo control exacto de Ecopetrol, los mayoristas en los diferentes centros de acopio y la envían a las estaciones lista para consumir.

Si se llegare a presentar alguna imprecisión en esa mezcla, sería de decimales en la proporción, lo cual no tienen implicación en el funcionamiento de las máquinas, pues es mínima.

¿Cuando entre a funcionar la gasolina con 85 por ciento de etanol, solo servirá para motores Flex? ¿Qué pasará con los motores que no los son?
Que no pueden usar E85, así de fácil. Eso implica que el gobierno debe montar una red paralela y alterna para suministrar el 85 por ciento, que además requerirá surtidores y tanques especiales.

Por otra parte, no todas las marcas venden carros Flex ni tienen interés en hacerlo mundialmente, pues esa mezcla no es un combustible global y futurista, sino un caso puntual en países donde puede haber suficiente producción de etanol sin deteriorar el producto agrícola tradicional.

Así como los carros actuales no pueden usar E85, los que son Flex sí pueden andar con cualquier combustible, desde gasolina pura hasta E85. Algunos de estos ya se venden en el mercado nacional, pero no tienen aplicación.

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