Perseverance: ¡Marte en castellano!

El vehículo inicia la exploración de los alrededores del cráter Jezero, avanzando en centímetros mientras analiza el terreno a 152 metros por hora.

revista motor

04:12 p. m. 09 de marzo del 2021
Perseverance, el carro en Marte

Perseverance, el carro en Marte

El pasado 18 de febrero amartizó en el planeta rojo, el más estudiado y perseguido por el hombre, el andariego —eso traduce Rover— ‘Perseverance’ proveniente de Cabo Cañaveral, en la Tierra y, más concretamente, en la Florida, Estados Unidos. Su viaje se demoró 7 meses para recorrer cerca de 470 millones de kilómetros antes de entrar a la atmósfera del planeta de su destino y posarse con total precisión en el cráter Jezero. Eso sucedió a las 20,55 GMT del día citado arriba, pero en la Tierra solo se pudo saber y confirmar 11 minutos y 22 segundos después, porque este es el tiempo que gasta la señal de radio entre ambos planetas. Y eso que las ondas viajan a la velocidad de la luz (1.079.252.848 kph). Este tiempo hace que desde la Tierra no se puedan controlar directamente los movimientos del Rover ni del helicóptero que llevaba incorporado, porque si suceden imprevistos no habría forma de corregirlos a tiempo.

Galería: Perseverance Mars Rover

Perseverance, el carro en Marte

Perseverance, el carro en Marte

De ahí que el Perseverancia sea un laboratorio interplanetario cuyo funcionamiento sobre Marte depende en gran parte de la información de todas las 23 cámaras que tiene instaladas, para vigilar y registrar todo el proceso de su amartizaje y las restantes para controlar sus movimientos y orientar las exploraciones.

La llegada del Perseverancia tuvo mayores repercusiones mediáticas, sobre todo en castellano, por la presencia de la ingeniera colombiana Diana Trujillo, quien además de haber participado en la homologación de las cámaras del brazo robótico y ser una de las cuatro directoras de vuelo en el Jet Propulsion Laboratory (JPL), ofició como narradora y tutora de la expedición para una enorme audiencia hispana en la televisión mundial y, obviamente, en el país el tema repercutió justificadamente, en lo científico y por sus logros personales.

En la realidad de la historia de la “conquista” de Marte (aunque aparentemente los terrícolas a nadie estamos desplazando), este es el viaje más perfeccionado de todos los realizados, buenos y malos, aunque es un desarrollo de pasados proyectos. En efecto, Estados Unidos ha colocado ya cinco rovers en Marte y las misiones se han estimulado por el hallazgo de rastros químicos de agua en el 2008, a tal punto que ahora los viajes a la Luna se consideran como escalas naturales de la ida del hombre a Marte en un futuro aún no cuantificable. Tan evidente es esa posibilidad que además de Estados Unidos, Japón, China y Emiratos Árabes tienen proyectos avanzados de implantar allá sus colonias.

Galería: Perseverance Mars Rover

En 1997, el Sojourner llegó a Marte —primera hazaña— envuelto en bolsas de aire y mandó imágenes durante 85 días. En el 2004, apareció por allá Opportunity, que encontró la prueba del agua y envió más de 200.000 imágenes y superó en más de 600 veces la expectativa de su vida útil hasta cuando una tormenta lo cubrió de polvo y no pudo recargar las baterías solares. Descansa en el ahora llamado Valle de la Perseverancia.

Diana Trujillo, colombiana, una de las cuatro directoras de vuelo en el Jet Propulsion Laboratory (JPL)

Diana Trujillo, colombiana, una de las cuatro directoras de vuelo en el Jet Propulsion Laboratory (JPL)

Spirit llegó también en el 2004, pero a diferente sitio, y envió las primeras fotos en color, pero se apagó en el 2010 y le declararon la muerte científica en el 2011. Curiosity está en Marte desde el 2012 y sigue vivo tras ocho años de trabajo. Es la base del actual Perseverancia que, en la práctica, es una evolución de este veterano. Además, hay otros artefactos estáticos en Marte y un orbitador que lleva 14 años alrededor de ese planeta.

A pesar de todos estos orgullos espaciales de los Estados Unidos, los rusos pegaron primero en el cuento como lo hicieron con los Sputniks. Pero también se pegaron duro, porque en 1970, Lunokhod 1 y luego en 1971, dos misiones, Marte 2 y 3, fallaron. La 2 se estrelló al llegar y la 3 cesó de transmitir 20 segundos después de tocar piso.

Hoy, la puntualidad, precisión y sofisticación de la misión Perseverancia son el resultado de décadas de estudios para averiguar cosas que pueden ser trascendentales para los archivos científicos y el futuro, pero de incierta utilidad para la humanidad de hoy.

Perseverance, el carro en Marte

Perseverance, el carro en Marte

Galería: Perseverance Mars Rover

Lo cierto por ahora es que las leyendas de los marcianos tienen su remotísimo fundamento en que en Marte las brocas, cámaras e instrumentos del rover descubran rastros de una vida microbiana de la cual podrían provenir. Y que los supuestos platillos voladores que desde allá “nos visitan” van a ser superados por el pequeño helicóptero Ingenio, que será la primera aeronave que el hombre hace volar en otro planeta. Es como un dron terrestre, pesa apenas 1,8 kilos y pretende demostrar que es viable elevarse en una atmósfera muy delgada que tiene una densidad de apenas el 1 por ciento de la nuestra y confrontando una gravedad tres veces inferior a la de la Tierra (Marte es mucho más pequeño). Su hazaña, además de despegar y sostenerse, será enviar las primeras fotos aéreas con una resolución de 13 megapíxeles, un poco mejor que las de una ¡GoPro! Contrastes espaciales.

Ficha técnica
Energía de la unidad central: Generador Radioisotópico termoEléctrico, convertidor de plutonio
Motores: Uno por rueda, de 0,13 caballos
Medidas: Largo: 3 metros; ancho: 2,7 metros; altura: 2,2 metros
Peso: 1.025 kilos
Paracaídas: Diámetro 23 metros, supersónico, carga de 70.000 libras
Ruedas: Diámetro 52,5 centímetros, 48 ranuras, en aluminio
Velocidad máxima: 4.2 centímetros/segundo, 152 metros/hora.
Inclinación: hasta 45 grados

Perseverance Mars Rover

Perseverance Mars Rover con el dron de reconocimiento.

Cifras
*2.750 millones de dólares es el presupuesto de este proyecto realizado por la Nasa y su filial.
*23 cámaras, repartidas en misiones de navegación, ingeniería y el registro del descenso y el amartizaje, además de dos micrófonos que captarán el sonido de los vientos, son las herramientas esenciales para recopilar los datos y dirigir los movimientos y tareas del rover.

Claves
1. MASTCAM-Z: cámara avanzada para estudiar los minerales de la superficie.
2. MEDA: Sensor construido en España para medir la temperatura, humedad, velocidad del viento, presión y cantidad de polvo en el ambiente.
3. MOXIE: Aparato experimental para probar cómo los astronautas podrían producir oxígeno partiendo del CO2 de la atmósfera marciana.
4. PIXL: Es un espectrómetro de rayos X que identificará los elementos químicos y toma fotos macro de las texturas del piso y las rocas.
5. RIMFAX: Radar de alta penetración hecho en Noruega que mapeará la superficie con precisión de centímetros.
6. SHERLOC: Espectrómetros y una cámara láser para buscar orgánicos y minerales que pudieron haber sido alterados por el agua.
7. SUPERCAM: Examinará rocas y muestras del piso para buscar compuestos orgánicos.

Perseverance Mars Rover

Perseverance Mars Rover trabajando en la superficie marciana con la herramienta Pixl.

Datos
*Diana Trujillo, ingeniera colombiana que llegó con apenas 300 dólares en el bolsillo a Estados Unidos, fue no solo personaje nacional cuando transmitió la llegada del Perserverancia a Marte, sino también tendencia en las redes que celebraron la primera transmisión en español de un evento espacial de la Nasa. Otros dos colombianos estuvieron en la misión: la física Adriana Reyes, quien participó en el diseño de la poderosa cámara láser que penetrará las rocas, y el ingeniero Jorge Moreno, en el centro de vuelo JPL.
*Para los duros de la informática: El computador central tiene 2 gigabytes de memoria flash, 256 megas de memoria dinámica de acceso aleatorio, 256 megas de memorias de solo lectura borrables eléctricamente. Lo clave es que toda la información llega por radio a la Tierra en 11 minutos y 22 segundos transmitida a la velocidad de la luz.
*El Perserverancia recolectará muestras de rocas y del piso, las empacará en tubos que sellará al vacío y los dejará sobre la superficie marciana para que otras misiones con posibilidad de regreso a la Tierra los traigan.

Perseverance, el carro en Marte

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