Ideas: ¿Adiós al aire de las llantas?

La propuesta de las llantas sin aire ni carcasas convencionales viene rodando. No se inflan, no se pinchan, son más durables, seguras y confortables.

revista motor

11:58 a. m. 28 de julio del 2021
Llantas sin aire

Llantas sin aire

Cuando la rueda se inventó esta era maciza, pues no pasaban de ser aros de madera con láminas metálicas si mucho. Cuando aparece el caucho, también las llantas sobrepuestas eran sólidas (1848, creación de Thomas Hancock). Solo fue en 1844, hace 177 años, cuando Goodyear patentó la vulcanización del caucho, proceso que consiste en calentarlo para agregar el azufre, una sustancia de poco uso hasta entonces y que la había descubierto el científico Charles de la Condamine en las selvas del Perú, nada menos que un siglo antes. La vulcanización hizo que el caucho se volviera resistente al agua y a la intemperie sin perder su elasticidad, con lo cual entró a la vida industrial.

Esto llevó al invento de la llanta de caucho por parte de Robert William Thomson, pero su idea era muy costosa y no prosperó hasta cuando John Boyd Dunlop, un veterinario (!), cuyo nombre sobrevive en ese mundo, patentó en 1888 la primera llanta de caucho inflable reconocida, pero para bicicletas. Enseguida los hermanos Michelin se aplicaron a la tarea para hacerlas viables en los carros, y solo en 1911 Philip Strauss con su compañía lograron la llanta no solo de caucho, sino inflable. De ahí, arrancan 110 años de evolución.

Llantas sin aire

Llantas sin aire

En las últimas décadas han aparecido sucesivamente en laboratorios y fotos llantas de diversas marcas con una concepción diferente, en la cual todos coinciden en eliminar la construcción actual de la rueda y también, grosso modo, toda la carcasa compuesta por capas de hilos de acero y tejidos a los cuales se le adhiere una banda de rodamiento que se vulcaniza con todo el conjunto en moldes a alta temperatura.

Como se aprecia en las fotos, las nuevas llantas que llevan nombres específicos en las dos marcas que investigamos, Uptis en Michelin (Unique Puncture-Proof Tire System) y NPT en Goodyear (Non-Pneumatic (Airless) Tire), llegan al mismo sitio. Una ventaja evidente es que no se pinchan ni se desinflan, ya que el aire desaparece como elemento que mantiene la llanta formada. Pero esto no es suficiente argumento para esta revolución que supone nuevos diseños de los rines y suspensiones de los vehículos, porque la flexibilidad de esas nuevas llantas será ajustable de acuerdo con la aplicación que determinará las formas y la capacidad de los radios estructurales. A juzgar por las imágenes, la banda de apoyo es totalmente plana y, por ende, el agarre debe ser mayor.

Con el tiempo, el aire, gran socio de la llanta, comienza a ser descartado. Ya existen las llantas que pueden andar desinfladas sin desmontarse del rin, conocidas como Run Flat. Goodyear ya está probando en la vida real las llantas NPT, asociado con la firma Local Motors, que opera vehículos de reparto llamados Olli, autónomos, en Jacksonville, Estados Unidos. Michelin está asociada con General Motors para desarrollar las pruebas de las Uptis instaladas en algunos Chevrolet Bolt eléctricos.

Llantas sin aire

Llantas sin aire

Datos
*3.000 millones de llantas es la producción mundial estimada en estos años. De esta suma, unos 500 millones fueron a las fábricas para los vehículos nuevos, a pesar de que se está eliminando la rueda de repuesto en muchos modelos de mediana y alta gama.
*Las ventajas de estas llantas son una mayor sensación de seguridad para los pasajeros, reducción de tiempos de servicio y mantenimiento en las flotas de vehículos, recorridos garantizados porque no habrá pinchazos, y beneficios ambientales por el uso de materiales reciclables y la desaparición de las ruedas de repuesto.

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